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Ilustración de Criss Hohmann

Cariño, encogí a los robots.

Una oblea de silicio de diez centímetros se ha convertido en un ejército de un millón de robots microscópicos andantes , gracias a una ingeniosa ingeniería empleada por investigadores de la Universidad de Cornell en Nueva York.

 

En un artículo, publicado el miércoles en la revista Nature , un equipo de especialistas en robótica detalla la creación de su ejército invisible de robots, que tienen menos de 0,1 mm de tamaño (aproximadamente el ancho de un cabello humano) y no se pueden ver a simple vista. Estos robots son rudimentarios y recuerdan a Frogger, el famoso juego de arcade de los años 80. Pero aprovechan una nueva e innovadora clase de actuadores, que son las patas de los microrobots, diseñados por el equipo.

El control del movimiento en estas diminutas máquinas requiere que los investigadores hagan brillar un láser en minúsculos circuitos sensibles a la luz en sus espaldas, lo que impulsa sus cuatro patas hacia adelante. Han sido diseñados para funcionar en todo tipo de entornos, incluso con temperaturas y acidez extremas. Uno de sus principales propósitos, dicen los investigadores, podría ser investigar el cuerpo humano desde el interior .

“Controlar un pequeño robot es quizás lo más cercano a encogerse”, dijo Marc Miskin, ahora ingeniero de la Universidad de Pensilvania y autor principal del estudio, en un comunicado.

“Creo que máquinas como estas llegarán a todo tipo de mundos asombrosos que son demasiado pequeños para verse”.

Pero reducir los robots a este tamaño y permitirles moverse por el mundo a microescala es una tarea técnica desafiante. Es mucho más difícil moverse por el mundo cuando tienes el tamaño de un paramecio.

El equipo pudo construir piernas increíblemente pequeñas, que están conectadas a dos parches diferentes en la parte posterior del robot: uno para el par de patas delanteras y otro para la espalda. La luz alterna entre los parches impulsa al microrobot hacia adelante.

Estos tipos de dispositivos se conocen como “marionetas” porque su fuente de alimentación no está a bordo del dispositivo y sus funciones se controlan de forma remota, señalan los investigadores del MIT Allan Brooks y Michael Strano en un artículo relacionado publicado en Nature.

Sin la información externa de los investigadores, los dispositivos no tienen la capacidad de moverse. Pero Brooks y Strano dijeron que las marionetas son importantes porque proporcionan un trampolín para futuros dispositivos que pueden funcionar de forma autónoma. Los microrobots son más una demostración tecnológica que un producto funcional por ahora, pero muestran lo que es capaz en el mundo microscópico.

El equipo de investigación pudo demostrar que los dispositivos de microrobots podían caber dentro de la aguja hipodérmica más estrecha y, por lo tanto, podían “inyectarse” en el cuerpo. Ese tipo de capacidad no vale la pena en este momento y no es útil. Las máquinas no son lo suficientemente inteligentes como para apuntar a una célula enferma o responder a estímulos, por lo que no hay aplicación para este ejército invisible. Sin embargo, los investigadores dijeron que “sus capacidades pueden evolucionar rápidamente” y sugieren que los costos de producción futuros podrían ser “menos de un centavo por robot”, lo que los convierte en un valioso aliado en la batalla contra las enfermedades.

Los investigadores ahora están tratando de programar los robots para realizar ciertas tareas, utilizando computación y autonomía más complejas. Las mejoras podrían allanar el camino para que enjambres de robots se adentren en el cuerpo y reparen heridas o ataquen enfermedades como el cáncer, pero ese futuro está a años, o posiblemente décadas, de distancia.

Incluso dentro de los próximos años, debe tenerse en cuenta que cualquier opción de tratamiento potencial que utilice tales dispositivos requeriría controles de seguridad estrictos, tendría que superar importantes obstáculos regulatorios y tendría que probarse ampliamente antes de que se utilicen en seres humanos.

Artículo original aquí

Los científicos del Instituto tecnológico de Massachusetts (MIT) han desarrollado un dispositivo experimental y un protocolo para manipular el contenido de los sueños de las personas mientras duermen, mediante señales que pueden desencadenar temas y experiencias específicos.

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Una posibilidad para explicar las primeras señales cósmicas FRB repetitivas, detectadas a 500 millones de años luz con una cadencia de 16 días, es que tengan un origen artificial.

Así lo ha manifestado Avi Loeb, presidente del departamento de astronomía de la Universidad de Harvard, si bien admite que estas novedosas señales FRB (ráfagas rápidas de radio) recién descubiertas por astrónomos canadienses, podrían ser generadas también por jóvenes estrellas de neutrones llamadas magnetares, o por otro fenómeno natural aún no descubierto.

“Pero por el momento no tenemos una pistola humeante que indique claramente la naturaleza de los FRB”, escribió en un correo electrónico remitido a la revista online Futurism. “Por lo tanto, deben considerarse todas las posibilidades, incluido un origen artificial”.

Dijo que una posibilidad concreta es una civilización extraterrestre que utiliza un haz de energía para impulsar cargas a través del espacio, y que los investigadores canadienses captan la radiación que se escapa de ella.

Sin embargo, Loeb señaló que previamente examinó ese concepto en un artículo de 2017, y descubrió que la energía requerida para mover cargas con haces de energía sería absolutamente asombrosa. De hecho, dijo, tal rayo requeriría tanta energía como la totalidad de la luz solar que llega a la Tierra.

“Esto requeriría un gran proyecto de ingeniería, mucho más ambicioso que el que tenemos actualmente en la Tierra”, escribió. “Por lo tanto, el principal desafío tecnológico está en la enorme potencia que el haz de radio necesita para transportar”.

Esta no es la primera vez en la que Loeb alude a orígenes artificiales en relación a descubrimientos en el espacio. En 2018 sugirió que el objeto interestelar ‘Oumuamua’ podría ser el desecho de una nave alienígena.